En 2012, un equipo de investigadores japoneses y belgas en la Antártida encontró una roca espacial del tamaño de una pelota de golf descansando en la nieve. Ahora, los astronautas de la NASA han tenido la oportunidad de estudiar un fragmento de ese meteorito, Asuka 12236, y dicen que puede contener nuevas pistas sobre el desarrollo de la vida. 

Dentro del meteorito, los astrobiólogos del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA encontraron una alta concentración de aminoácidos, particularmente ácidos aspártico y glutámico. Esos son dos de los 20 aminoácidos que producen millones de proteínas, que son esenciales para las funciones corporales de los animales.

Los investigadores han encontrado aminoácidos en otras rocas espaciales, pero no en una concentración tan alta. Quizás lo más sorprendente es que Asuka 12236 contiene versiones más para zurdos de algunos aminoácidos. Si bien hay versiones para diestros y zurdos de cada aminoácido, la vida tal como la conocemos usa solo aminoácidos para zurdos para construir proteínas. 

Los investigadores quieren saber por qué hubo un desequilibrio hacia los aminoácidos zurdos y qué tipo de condiciones espaciales podrían haber provocado eso. Creen que Asuka 12236 estuvo expuesta a muy poco calor o agua, dos pistas importantes.

Búsqueda antártica de meteoritos / Daniel Glavin

Al estudiar diferentes meteoritos, los científicos pueden crear una línea de tiempo de las condiciones cambiantes del espacio para comprender mejor la evolución de los aminoácidos y la vida tal como la conocemos. Esa es otra razón por la que Asuka 12236 es tan valiosa. Los astrobiólogos de la NASA creen que pudo haberse formado antes que nuestro propio sistema solar.

Si bien los hallazgos de Asuka 12236 son emocionantes, los investigadores están ansiosos por estudiar más muestras de rocas espaciales. En octubre, la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA recolectará una muestra del asteroide Bennu y devolverá una muestra sellada de tierra y rocas a la Tierra. Los investigadores también buscarán aminoácidos en esa muestra.

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