La última vez que salí de una crisis de salud pública que lo abarcaba todo, la vida cotidiana cambió sutil pero permanentemente. Era 2003 y, viviendo en Hong Kong, acabábamos de enfrentar una epidemia de SARS que dejó un poco menos de 300 muertos en la ciudad.

Esta crisis tuvo un efecto profundo no solo en la psique de los habitantes de la ciudad, sino también en la ciudad física en sí. Se revisó el sistema de drenaje de un complejo de viviendas cuando se culpó a su diseño de un brote masivo. Los controles de temperatura mediante imágenes térmicas en el aeropuerto se convirtieron en estándar. Y las pequeñas cosas: láminas de plástico sobre los botones del ascensor, desinfectante de manos siempre presente en los vestíbulos de las oficinas, la normalización de usar máscaras quirúrgicas en público cuando se siente un poco malhumorado. Estos cambios tenían como objetivo mediar nuestro contacto físico entre nosotros, ya sea directamente o a través del espacio compartido. Durante los últimos 17 años, ninguna de esas cosas ha desaparecido en Hong Kong.

Con suerte, Estados Unidos pronto entrará en un mundo pospandémico. Probablemente será una experiencia tentativa. Los recuerdos aún están crudos y el acondicionamiento: ¡lávese las manos para escuchar dos canciones de “Feliz cumpleaños”! ¡No te toques la cara! – sigue siendo instintivo. Mientras tanto, a lo largo de 2020, la industria de la tecnología ha impulsado productos orientados a minimizar, desinfectar o rastrear el contacto físico. ¿Cuáles de estos descartaremos a medida que la sociedad se reabra por completo y qué podría volverse permanente?

Tomohiro Ohsumi a través de Getty Images

A principios de este año, mientras los epidemiólogos aún estaban investigando las principales formas en que se transmitía el virus, comenzamos a ver nuevas aplicaciones para wearables. El Immutouch, por ejemplo, era una pulsera diseñada para romper hábitos compulsivos como morderse las uñas al vibrar cada vez que el usuario levantaba la mano a una posición específica. En cambio, los fundadores giraron hacia un producto que vibra cuando estás a punto de tocarte la cara. Durante el verano, la NASA fabricó un producto similar en forma de un collar impreso en 3D de código abierto llamado Pulse.

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Las pantallas táctiles sin contacto, controladas por gestos, también llegaron a los museos y centros comerciales. Una versión, en la Galería Nacional de Arte de Washington D.C, fue realizada por Ideum. No solo controlas un cursor con movimientos de la mano, doblando el dedo para hacer clic o cerrando el puño para arrastrar objetos; si intenta tocar físicamente la pantalla, el borde se vuelve rojo, lo que dispensa una ligera reprimenda. El sistema ganó la competencia de desarrolladores de Ultraleap para diseñar una mejor interfaz sin contacto, una competencia que también vio proyectos para comprar helados personalizados y operar un ascensor.

Tanay Singhal, Mahika Phutane y Ultraleap

Si tenía que ponerse en contacto con el mundo físico, tanto Apple como Samsung introdujeron funciones de lavado de manos en sus relojes inteligentes para limpiar debidamente después. Para el Galaxy Watch, una aplicación de lavado de manos le recuerda que debe limpiar cada dos horas y le permite deslizar el dedo para comenzar un temporizador de 25 segundos una vez que comience. En watchOS 7, mientras tanto, el dispositivo puede detectar automáticamente cuando te estás lavando las manos a través de sensores de movimiento y el sonido del agua corriente, cronometrando el proceso en consecuencia. 

Para monitorear su condición, los anillos inteligentes Oura de $ 300, los que la NBA derrochó, pretendían detectar los síntomas de COVID-19 al rastrear la temperatura y la frecuencia cardíaca, entre otras métricas, mientras que Fitbit también introdujo el seguimiento de la temperatura de la piel en su reloj inteligente Sense. Y, por supuesto, el proyecto de notificación de exposición de Apple y Google puede indicarle si se cruzó con alguien que podría ser contagioso.

Sin embargo, el hecho es que la utilidad de algunos de estos dispositivos pandémicos puede que no sobreviva al terrible momento en el que estamos. Hay poca evidencia, por ejemplo, de que necesitemos usar purificadores de aire portátiles, como el espécimen que ofrece LG. Tampoco, dado que la ciencia ha demostrado cada vez más que el virus se propaga principalmente a través del aire y no de las superficies, las demostraciones excesivas de desinfección pública son necesariamente vitales, incluso aunque el lavado de manos regular y la conciencia de la higiene siguen siendo importantes.

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LG Electronics

Entonces, para tener una idea de los cambios duraderos sin contacto en nuestro mundo, piense en lugar de las sutiles tendencias para moderar nuestro uso del tacto que ya estaban en marcha.

Los pagos sin contacto se vienen implementando desde hace mucho tiempo; las principales tiendas de 7-11 a Kohl’s ahora permiten a los clientes de la tienda pagar a través de una aplicación. Algunos aeropuertos de EE. UU. Están utilizando tokens digitales en un teléfono inteligente para verificar la identidad, lo que reduce el intercambio de pasaportes a los agentes. Los apartamentos nuevos están cada vez más equipados con cerraduras sin llave, que se abren automáticamente cuando estás cerca o se activan con un teléfono inteligente. Los restaurantes han recurrido a menús (y a veces pagos) a los que se accede mediante códigos QR en cada mesa. Las entregas con drones ahora llevan la fantasía de una cadena de suministro perfectamente estéril, donde ningún ser humano tiene que tocar un objeto. Como informamos, este año entregaron de todo, desde PPE hasta bagels, y las pruebas se llevaron a cabo en Virginia y Florida.

Todas estas son tendencias prometidas desde hace mucho tiempo que ahora eluden con la llamada «nueva normalidad» de la vida pandémica: quedarse en casa siempre que sea posible y permanecer siempre atento a la higiene en el mundo exterior.

Cuando trabajar en estrecha proximidad con otros es una necesidad, las nuevas empresas de visión por computadora ahora están vendiendo su capacidad de inteligencia artificial para monitorear los lugares de trabajo para un distanciamiento social adecuado o el uso de máscaras. Amazon, de hecho, ya implementó la tecnología, llamándola Asistente a distancia, en los almacenes. Esta no es la única área en la que Amazon ha pivotado. Los Echo Frames, básicamente gafas con Alexa, han sido comercializados este año por la compañía de Jeff Bezos como útiles porque se pueden operar sin tocar, una forma de computación con la que se puede interactuar debajo de un protector facial. Las tiendas de comestibles «Go» sin cajero de Amazon han seguido expandiéndose y, de repente, parecen más atractivas que exponerse a un trabajador de supermercado humano.

Estas tecnologías ya se estaban desarrollando. Pero los imperativos de la pandemia les dieron una nueva apertura con el público. En una época de cambio social, cuando las personas se ven obligadas a adoptar nuevos hábitos, las empresas de tecnología están muy contentas de integrar sus sistemas de computación de voz o visión por computadora en la sociedad. Si queremos, digamos, computadoras que rastreen los movimientos exactos de cada trabajador del almacén, ¿cómo podría usarse esa tecnología después de la pandemia? – es otra pregunta. Es una pregunta que vale la pena hacerse porque una vez que permitimos que las nuevas y poderosas tecnologías entren en nuestras vidas, es más difícil dar marcha atrás en el tiempo.

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Quizás nos despertaremos pronto, viajaremos, trabajaremos y compraremos sin apenas encontrarnos, y mucho menos tocar, otra entidad orgánica. Si es así, lo curioso podría ser que este era el futuro individualista y sin contacto al que ya nos dirigíamos. Acaba de llegar un poco antes.