Los ingenieros estructurales y los equipos de reparación han hecho todo lo posible, pero el resultado final es lo que temíamos: el radiotelescopio de Arecibo tiene que caer. El venerable observatorio espacial ha estado fuera de servicio desde agosto cuando un cable en lo alto de la Torre 4, que sostiene la plataforma, rompió y destripó una sección de 100 pies de largo del plato reflectante del telescopio. En ese momento, la Universidad de Florida, que administra las instalaciones en nombre de la National Science Foundation, desplegó tres equipos de ingeniería diferentes para investigar el problema. 

Ese daño por sí solo fue suficiente para desconectar el observatorio durante meses, sin embargo, un segundo frente de cable de la misma torre se rompió posteriormente en noviembre, dañando aún más la matriz y poniéndola en peligro de un colapso incontrolado. La situación se ha vuelto tan peligrosa que la National Science Foundation tenía serias dudas sobre si se podría reparar sin poner en peligro vidas durante el proceso de reparación.

«El telescopio está en peligro de una falla catastrófica», escribió la NSF en un comunicado de noviembre. «Cualquier intento de reparación podría poner a los trabajadores en peligro potencialmente mortal». Como tal, la NSF anunció el jueves que desmantelará la matriz antes de que se derrumbe por sí sola. 

«Hasta que llegaron estas evaluaciones, nuestra pregunta no era si el observatorio debería ser reparado, sino cómo», dijo Ralph Gaume, director de la división de astronomía de la National Science Foundation. New York Times el jueves. «Pero al final, una gran cantidad de datos mostró que simplemente no podíamos hacer esto de manera segura». Es el final de una era astronómica y todos somos un poco más pobres por eso.

En 1959, la Universidad de Cornell contrató a ARPA para administrar un nuevo radiotelescopio gigantesco que se estaba construyendo en las colinas kársticas, en las afueras de Arecibo, Puerto Rico. Al año siguiente, las tripulaciones abrieron camino cuando el astrónomo de Cornell William E. Gordon supervisó el diseño y la construcción del telescopio, oficialmente conocido como Centro Nacional de Astronomía e Ionosfera (NAIC). La administración del sitio se transfirió en 2018 a la Universidad de Florida Central, Yang Enterprises y UMET.

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Completado en 1963, el telescopio de Arecibo se encargó inicialmente de estudiar la ionosfera, una de las especialidades de Gordon. Sin embargo, el razonamiento detrás de la construcción del telescopio en realidad surgió de un programa de defensa ARPA que buscaba crear un sistema de detección temprana para misiles nucleares entrantes al detectar la ionización atmosférica generada por la fricción a alta velocidad de su vuelo. En ese momento, no teníamos un conocimiento muy sólido de la atmósfera superior de la Tierra, de ahí la necesidad de un NAIC. El telescopio también se usó clandestinamente para espiar sitios de radar soviéticos al detectar señales que rebotaban en la luna.

El telescopio de Arecibo era simplemente enorme. Su plato de recogida principal mide más de 1.000 metros de diámetro y está cubierto por casi 39.000 placas de aluminio individuales. Con un área total de recolección de 73,000 metros cuadrados (aproximadamente 20 acres cuadrados), el NAIC se mantuvo como el telescopio de apertura única más grande del planeta desde la fecha de su finalización en 1963 hasta 2016 cuando China completó su telescopio FAST. Los cables que se rompieron fueron dos de los 18 que corrían entre un trío de torres de soporte de concreto utilizadas para soportar un receptor de 900 toneladas suspendido a casi 500 pies sobre la superficie del plato.

Su gigantesca huella permitió al telescopio de Arecibo capacidades que los sitios más pequeños simplemente no podían igualar. Como tal, la competencia para usar la instalación fue brutal, lo que requirió un panel imparcial de tres personas para asignar tiempo de observación solo para las investigaciones más prometedoras. Incluso con las estrictas políticas de admisión, aproximadamente 200 científicos visitaron el telescopio cada año. 

Se utilizó en una amplia gama de estudios científicos, observando todo, desde la atmósfera superior de la Tierra y la heliofísica del sol hasta ráfagas de radio rápidas y distantes y emisiones de púlsares. De hecho, los primeros exoplanetas encontrados fueron descubiertos orbitando un púlsar, PSR 1257 + 12, utilizando el telescopio de Arecibo. Es más, el Arecibo estuvo detrás de la primera detección de ondas gravitacionales creadas por púlsares. Ese descubrimiento terminó ganando un Nobel en 1993. El telescopio también ha proporcionado una ayuda invaluable en la búsqueda de vida extraterrestre. 

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El primer intento se produjo el 16 de noviembre de 1974 con lo que hoy se conoce como el Mensaje de Arecibo. Como parte de una celebración que marca la reciente remodelación del telescopio, los investigadores de SETI enviaron una señal de radio, «la transmisión más poderosa jamás transmitida deliberadamente al espacio», según DARPA, hacia el cúmulo de estrellas globulares M13. Entregó un mensaje de siete partes ideado por el astrónomo de Cornell Frank Drake (como en la Ecuación de Drake) y Carl Sagan. Aún no hemos recibido respuesta. El telescopio de Arecibo también generó los datos que el proyecto SETI @ home recopiló mientras que el programa similar Edison @ Home descubrió casi dos docenas de nuevos púlsares dentro de la gran cantidad de datos de Arecibo.  

El telescopio había experimentado una serie de dificultades en las últimas décadas, incluidos los daños causados ​​por el huracán María en 2017 y una financiación poco fiable. Aún así, la decisión de la NSF ha sido un gran golpe para la comunidad científica. “Piense en lo que significa el puente Golden Gate para San Francisco, lo que significa la Estatua de la Libertad para los neoyorquinos. Arecibo es esto y más para Puerto Rico porque ha ido más allá de un ícono ”, escribió Edgard Rivera-Valentín del Instituto Lunar y Planetario. National Geographic. “Para algunos de nosotros, se convirtió en ese objetivo a alcanzar, ese símbolo de que podemos lograr grandes cosas, ese orgullo en nuestro propio patio trasero; estábamos sirviendo a todo el planeta «.

Otros, como el científico planetario Ed Rivera-Valentín, han respondido a la noticia con gratos recuerdos de sus experiencias allí:

Tengo un recuerdo tan vívido de la primera vez que visité Arecibo. Mi familia me acogió de niño, unos 4 o 5 años. Estaba asombrado. Esta instalación. ¡estaba en mi patio trasero! Esta meta para la ciencia estuvo aquí en Puerto Rico. Formamos parte de la ciencia. Yo era parte de la ciencia.

– Ed Rivera-Valentín & # x1F1F5; & # x1F1F7; & # x1F3F3; ️‍ & # x1F308; (@PlanetTreky) 19 de noviembre de 2020

Otros más adoptaron una visión más pragmática de la situación. «Yo diría que el cierre de Arecibo es malo para SETI, pero no desastroso», dijo a TechQ el Dr. Christopher Conselice, profesor de astronomía extragaláctica en la Universidad de Manchester. «Es un telescopio muy sensible para buscar señales, pero ya no es el único juego en la ciudad».

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“Por ejemplo, el proyecto Breakthrough Listening de 100 millones de dólares usa otros telescopios, incluido Jodrell Bank en el Reino Unido y la matriz Allen, pero no usa Arecibo”, continuó. “Sin embargo, como no sabemos si, cómo o dónde aparecería una señal SETI, la pérdida de Arecibo podría significar que perdemos una detección”.

Si bien dejará de operar, la instalación no será demolida. En cambio, solo bajará el telescopio de 305 metros de altura y ese proceso ya ha comenzado. La NSF también está empleando una flota de drones con cámara HD para realizar estudios fotográficos del área. Aún no hay un calendario para cuando se completará el desmantelamiento.

«Durante casi seis décadas, el Observatorio de Arecibo ha servido como un faro para la ciencia innovadora y cómo puede ser una asociación con una comunidad», dijo el jueves el director de la NSF, Sethuraman Panchanathan, en un comunicado. «Si bien este es un cambio profundo, estaremos buscando formas de ayudar a la comunidad científica y mantener esa fuerte relación con el pueblo de Puerto Rico «.