Hay procesadores en todo. Ni siquiera me refiero al SoC en su teléfono o televisor inteligente; pero los dispositivos modernos, desde automóviles hasta consolas, están llenos de chips diminutos. Estos microcontroladores gestionan las fuentes de alimentación, interpretan las lecturas de los sensores, mueven datos, gestionan las conexiones de red y una serie de otros servicios. El diseño de estos procesadores, desde la arquitectura hasta el conjunto de instrucciones (el código fundamental que pueden ejecutar las CPU) se considera propiedad intelectual y la mitad de las veces es secreto. Según David Patterson, profesor de ciencias de la computación de UC Berkeley, el dispositivo promedio puede tener procesadores construidos por media docena de fabricantes diferentes o más.

Patterson lo sabría. En 2018, junto con el ex presidente de Stanford John Hennessey, recibió el Premio Turing (esencialmente el Nobel de informática) por desarrollar RISC, la filosofía de diseño que impulsa a la mayoría de estos chips. Ese trabajo fue en los años 80, pero durante la última década Patterson ha estado trabajando con otro equipo de Berkeley en RISC-V, un nuevo concepto para un procesador de código abierto.

RISC permitió una revolución en procesadores pequeños, eficientes y de bajo costo y ayudó a crear nuestro mundo conectado moderno. Pero en los años intermedios, un puñado de empresas han llegado a dominar el panorama de los procesadores. Si necesita un chip para un dispositivo nuevo, su única opción real es esperar que pueda encontrar algo cercano a lo que desea en algún lugar como Texas Instruments o Renesas. Diseñar completamente un chip desde cero es tan prohibitivamente complejo y costoso que pocas empresas tienen los recursos para hacerlo.

Uno de los grandes factores limitantes aquí es ese código de procesador fundamental; el conjunto de instrucciones, o ISA. Desarrollar una nueva ISA es un gran esfuerzo y unos pocos, como ARM y x86, dominan el panorama de los chips. Lo que hace RISC-V es proporcionar un ISA funcional y probado para quien quiera. El ISA también está diseñado para ser modificado, con «extensiones» que pueden agregar funcionalidad, lo que permite a los ingenieros elegir qué características necesitan.

Incluso con un ISA, diseñar un nuevo procesador es una empresa enorme, pero muchas empresas que respaldan el proyecto RISC-V, incluidos gigantes como Western Digital, también han abierto sus diseños de chips para que otros puedan modificarlos o usarlos. O las nuevas empresas pueden contratar una empresa como SiFive, una startup que está construyendo procesadores RISC-V personalizados por encargo.

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Todavía hay muchas formas en que este proyecto podría salir mal (agotamiento de la financiación, problemas de desarrollo, fallas de seguridad, por nombrar algunos), pero si tiene éxito, RISC-V podría reducir el costo de desarrollo de un nuevo chip y ayudar a empresas de todos los tamaños. para construir exactamente los procesadores que necesitan. Mira nuestro video completo para más información.