La NASA hizo historia el martes por la tarde cuando su nave espacial OSIRIS-REx «marcó» con éxito el asteroide 101955 Bennu y, al hacerlo, recogió una pequeña muestra de regolito de la superficie del cuerpo celeste que pasaba. Esta es la primera vez que una misión de la NASA ha logrado interceptar, interactuar y recolectar muestras de un asteroide.

Esta está lejos de ser la primera vez que la humanidad ha traído una parte de las estrellas con nosotros cuando regresa del espacio. Lo hemos estado haciendo con bastante regularidad desde las misiones lunares del Apolo, de hecho. La Estación Espacial Mir colgó piezas de aerogel en el exterior de la estación durante 18 meses para recolectar muestras de desechos espaciales en órbita terrestre baja en 1996. En 2004, el Génesis La misión devolvió muestras de viento solar, las primeras recolectadas desde más allá de la órbita lunar, a pesar de torpemente su reentrada atmosférica y aterrizaje forzoso.

2006 vio el regreso de la Stardust nave espacial, que había recogido con éxito las primeras muestras de un cometa que pasaba. Y en 2014, solo dos años antes del lanzamiento de OSIRIS-REx, la sonda espacial Hayabusa2 de JAXA partió para un encuentro similar con el asteroide 162173 Ryugu. Llegó al asteroide en 2018, permaneció un año haciendo estudios antes de recoger un contenedor de regolito (trozos de roca y polvo) y regresar a la Tierra. Se espera que llegue el 6 de diciembre. 

La misión OSIRIS-REx (Orígenes, interpretación espectral, identificación de recursos, seguridad, explorador de regolitos) de $ 800 millones está dirigida por Dante Lauretta, profesor de ciencia planetaria y cosmoquímica en el laboratorio lunar y planetario de la Universidad de Arizona y tiene como objetivo mejorar nuestra comprensión de cómo se formó el sistema solar temprano.

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Los asteroides de clase B como Bennu sirven como una especie de cápsulas del tiempo. “Los asteroides son restos formados a partir de la nube de gas y polvo, la nebulosa solar, que colapsó para formar nuestro sol y los planetas hace unos 4.500 millones de años”, escribió Dwayne Brown de la NASA en 2011. “Como tal, contienen el material original de la nebulosa solar, que puede informarnos sobre las condiciones del nacimiento de nuestro sistema solar «.

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Además, son ricos en carbono y compuestos volátiles que podrían ayudarnos a descubrir cómo comenzó la vida, o si incluso se requiere una atmósfera para que la vida comience, ya que hemos encontrado previamente aminoácidos y otros compuestos orgánicos en el superficies de asteroides. 

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– Christopher Becke (@BeckePhysics) 20 de octubre de 2020

OSIRIS despegó de Cabo Cañaveral, Florida, en septiembre de 2016. Llegó a Bennu en 2018 y, al igual que la misión Hyabusa2 anterior, ha pasado los últimos dos años inspeccionando y estudiando el asteroide del tamaño de un rascacielos. Esas encuestas han revelado que el material carbonoso orgánico se extiende ampliamente sobre la superficie de Bennu, especialmente en el sitio de Nightingale donde OSIRIS estableció. 

“La abundancia de material que contiene carbono es un gran triunfo científico para la misión. Ahora somos optimistas de que recolectaremos y devolveremos una muestra con material orgánico, un objetivo central de la misión OSIRIS-REx ”, explicó Lauretta. 

El equipo también encontró minerales de carbonato durante el estudio, lo que sugiere que Bennu fue una vez parte de un asteroide aún más grande, uno con un sistema hidrotermal donde el agua líquida interactuó con la roca. Es más, el regolito encontrado en Nightingale parece haber estado solo alguna vez expuesto a un entorno espacial, lo que significa que las aproximadamente dos onzas de muestras recolectadas serán especialmente prístinas y no estarán contaminadas por contaminantes biológicos.   

La recolección de esas muestras involucró una técnica nunca antes probada denominada touch-and-go (TAG). Antes de comenzar su enfoque, el OSIRIS desplegó y desplegó su Mecanismo de adquisición de muestras Touch-and-Go (TAGSAM) mientras tiraba de sus paneles solares hacia una forma de Y, de modo que si el brazo TAGSAM se sobrepasaba accidentalmente y chocaba contra Bennu, el resto de la nave espacial aún tendría la potencia necesaria para funcionar. Dado que la NASA estaba tratando de colocar una nave espacial del tamaño de una minivan en un área del tamaño de unos pocos espacios de estacionamiento, que estaba rodeada de rocas del tamaño de una casa, manteniendo todos los pedazos y piezas de OSIRIS fuera del alcance. El camino fue de suma importancia.

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OSIRIS solo estuvo en contacto físico con el asteroide durante unos segundos, el tiempo suficiente para emitir una bocanada de gas nitrógeno que levantó trozos de regolito de la superficie de Bennu para su recolección. Para asegurarse de que tiene una muestra suficientemente grande, OSIRIS primero tomará una fotografía de la cabeza recolectora para confirmar la presencia de regolito, y luego el sábado extenderá su brazo TAGSAM y girará sobre su eje como una centrífuga para medir la masa de roca. y polvo en el contenedor de recolección. A partir de aquí, OSIRIS-Rex se alejará del asteroide, volverá a desplegar sus paneles solares y una antena de alta ganancia para transmitir imágenes y datos iniciales de la operación y luego comenzará un viaje de casi tres años de regreso a la Tierra, donde se encuentra la cápsula de recolección. Se espera que aterrice en el campo de pruebas y entrenamiento de Utah en 2023.

«Después de más de una década de planificación, el equipo está encantado con el éxito del intento de muestreo de hoy», dijo Lauretta durante una conferencia de prensa posterior a la maniobra. “Aunque tenemos algo de trabajo por delante para determinar el resultado del evento. El contacto exitoso, el disparo de gas TAGSAM y el alejamiento de Bennu son logros importantes para el equipo. Espero analizar los datos para determinar la masa de muestra recolectada «.