OSIRIS-REx se convirtió en la primera misión en recolectar muestras de un asteroide en el espacio después de recolectar con éxito material rocoso de «regolitos» de la superficie de Bennu. Ahora, la NASA ha publicado varios videos que muestran exactamente cómo se veía ese proceso de recolección de seis segundos, y la mejor manera de describirlo es «caos controlado».

La NASA se preparó para este momento durante mucho tiempo, ya que OSIRIS-Rex comenzó a orbitar Bennu a principios de 2019. Realizó estudios desde el principio que revelaron material carbonoso orgánico esparcido ampliamente sobre la superficie de Bennu, particularmente en el sitio Nightingale elegido para el proceso de muestreo. Eso le dio a la NASA la confianza de que recolectaría una muestra con material orgánico, que era un objetivo central de la misión.

El proceso de recolección de muestras fue un baile cuidadosamente orquestado. OSIRIS-REx extendió su brazo robótico TAGSAM de 2 metros (6,6 pies) con el cabezal de muestreo de 30 cm (1 pie) de ancho adjunto, mientras plegaba sus paneles solares para protegerlos. Luego, la sonda se acercó lentamente a la superficie, y finalmente aterrizó a un solo metro (3,3 pies) del objetivo seleccionado. Todo el proceso fue monitoreado por la cámara de imágenes SamCam montada sobre el brazo.

La cámara muestra la cabeza de TAGSAM acercándose y luego impactando la superficie de Bennu a solo 0.2 mph, penetrando en el regolito. Al principio, parece aplastar algunas rocas porosas debajo, y luego, un segundo después, dispara una botella de gas nitrógeno. Eso agitó «una cantidad sustancial del material del sitio de la muestra», dijo la NASA, para decirlo suavemente. Pasó de cinco a seis segundos recolectando material, y la mayoría se reunió en los primeros tres segundos.

La cabeza está diseñada para atrapar y almacenar ese material de superficie revuelto. OSIRIS-REx primero tomará una fotografía de la cabeza del colector para confirmar la presencia de regolito, y luego, el sábado, medirá la masa de roca y polvo girando sobre su eje como una centrífuga.

La NASA dijo que el muestreo “salió tan bien como imaginamos”, ya que trituró una gran cantidad de material que debería haberse recolectado en la cámara de muestras. Los científicos ya han aprendido mucho sobre Bennu con solo ver el video del impacto, pero tendremos que esperar tres largos años para que la nave espacial regrese a la Tierra, antes de que podamos verificar de qué está hecha realmente.

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