Los rayos X se dan por sentado en el mundo occidental, pero la Organización Mundial de la Salud cree que cerca de dos tercios de la población mundial no tiene acceso confiable a imágenes de diagnóstico. El costo del equipo por sí solo es prohibitivo en muchos países en desarrollo, así como el costo de mantenimiento y alimentación del hardware, que puede ascender a varios millones de dólares. Nanox afirma que su máquina de rayos X «digital», una Star Trek-El biobed inspirado llamado Nanox Arc, es más económico de usar, más fácil de mantener y no requiere instalación en una instalación hospitalaria considerable. 

La compañía dio su primera demostración en vivo de la tecnología a principios de esta semana. La presentación provino de su sede de Israel, transmitida a la conferencia anual de la Sociedad Radiológica de América del Norte (solo en línea, gracias a COVID). Durante el espectáculo, al director ejecutivo Ran Poliakine le tomaron una radiografía con un dispositivo que llevaba el hardware personalizado de la empresa. Luego mostró las camas, que escanearon una pierna de cordero y algunos maniquíes médicos para su análisis.

Durante la presentación, un par de radiólogos «independientes» elogiaron el trabajo que estaba haciendo Nanox. Comentaron tanto la velocidad como la precisión de las imágenes tomadas, especialmente al examinar una imagen en 3D de una radiografía de tórax. La pareja dijo que la mayor cantidad de tubos, el Nanox Arc tiene seis tubos de rayos X independientes que se pueden usar en diferentes amplitudes, podría facilitar la detección de pequeñas lesiones y tumores.

Estos tubos son la fuente de la innovación de Nanox; Cilindros de 10 centímetros que utilizan tecnología de “cátodo frío”. Un sexteto de estos tubos se encuentra dentro del anillo, mientras que una cama mecánica atrae a los pacientes a través de él, lo que permite que la máquina escanee todo su cuerpo. Nanox dice que el sistema podría ofrecer radiografías del esqueleto, así como tomografías computarizadas (TC), al mismo tiempo. Después de un minuto de procesamiento, los datos se utilizan para crear un modelo 3D desplazable del cuerpo de una persona, lo que permite a los profesionales ver tanto el tejido blando como el esqueleto. 

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Shay Azulay / Nanox

La historia de Nanox comienza con los restos del condenado proyecto Field Emission Display de Sony, que comenzó en 1998. Sony estaba buscando construir televisores de alta definición que evitaran los (entonces comunes) problemas de píxeles muertos, parpadeo y quemado que venían con LCD y Televisores de pantalla de plasma. Su solución tomó el concepto básico de un viejo televisor de rayos catódicos (un cañón de electrones que dispara a una pantalla fosforescente) y lo actualizó. En lugar de un solo cañón de electrones disparando a una pantalla, Sony construyó un chip MEMS que empaquetaba millones de pequeños cañones de electrones en una oblea de silicio. 

Las primeras demostraciones de la tecnología, que ofrecían alta definición y un riesgo reducido de píxeles muertos, eran prometedoras. Pero la tecnología costosa pero potencialmente superior de Sony fue usurpada por los avances en televisores LCD / LED (cada vez más baratos). En 2009, Sony eliminó el proyecto después de haber gastado cerca de mil millones de dólares en I + D y luego vendió la tecnología (y el equipo) al empresario japonés Hitoshi Masuya. Reclutó al fundador de Powermat, Poliakine, para unirse y dirigir la empresa, que ha estado trabajando en la adaptación de la tecnología para imágenes médicas.

Shay Azulay / Nanox

Una radiografía tradicional de «cátodo caliente» funciona haciendo pasar una corriente eléctrica a través de un filamento, que se calienta. El filamento, atrapado en el vacío, dispara electrones hacia un ánodo y, cuando chocan, se liberan fotones de alta energía (rayos X). El tubo en sí está revestido de plomo, aparte de una sola abertura, y así es como estos fotones se dirigen a una persona. Algunas partes del cuerpo humano son más permeables a los rayos X que otras, por lo que capturar lo que se transmite en una película fotográfica permite al radiógrafo ver lo que sucede dentro de la persona. Una desventaja es que calentar el filamento requiere mucha energía y tiempo, y el tubo requiere un reemplazo regular. 

La creación de un sistema de «cátodo frío», sin necesidad de calefacción, ha sido el objetivo de varias empresas durante años. (Las primeras radiografías usaban cátodos fríos, conocidos como tubos de Crookes, pero demostraron ser poco fiables). Recientemente, los investigadores han intentado construir cátodos fríos con emisores de campo basados ​​en nanotubos de carbono que actúan como un cañón de electrones. Pero ninguna empresa aún tiene que llevar estos sistemas al mercado: encontramos un comunicado de prensa de 2019 de una empresa llamada Meiden, pero el camino se detiene. Aquí es donde entra en juego la tecnología de visualización de emisión de campo de «mil millones de dólares» de Sony, ya que se basa en la tecnología existente. Ya actúa como un cañón de electrones básico y se puede activar y desactivar con solo presionar un interruptor, sin necesidad de calentarlo. 

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No todo el mundo está tan entusiasmado con la empresa como algunas de sus porristas más vocales en este momento. A raíz de la decisión de la empresa de realizar su Oferta Pública Inicial (OPI) en agosto, el analista y especialista en ventas en corto Andrew Left se involucró. La figura detrás de Citron Research, también crítico de Tesla desde hace mucho tiempo, dijo que Nanox era una «completa farsa». Left agregó que la compañía era otra Theranos y que su lista de clientes reclamada era «falsa».

Poliakine describió las afirmaciones de Left como «una mierda» y «una mentira», y agregó que su enfoque está en entregar el producto terminado. Sin embargo, está claro que una demostración de la tecnología frente a un grupo de destacados radiólogos ayudaría a descartar estas afirmaciones. (TechQ se puso en contacto con Andrew Left para hacer comentarios y, en el momento de la publicación, no había recibido respuesta). No será hasta que el hardware de Nanox sea utilizado, o al menos probado, en el mundo real por evaluadores independientes, que tendremos una idea clara de su eficacia y confiabilidad.

Nanox no planea apuntar a hospitales y grandes empresas de atención médica, sino que busca llevar sus productos a áreas desatendidas. El modelo de negocio también es un poco diferente. No cobrará por las camas, que según Poliakine cuestan solo $ 14,000 para construir y enviar, en comparación con alrededor de $ 300,000 por un escáner CT básico. En cambio, los prestará a clínicas remotas, de la misma manera que puede prestar una impresora de oficina de una gran corporación y cobrar $ 14 por cada escaneo realizado. Esa tarifa también cubriría el almacenamiento en la nube y la opción de utilizar un servicio de análisis médico de IA. Varias empresas están trabajando en inteligencia artificial que ayudará a los médicos a encontrar anomalías en los escáneres de rayos X. 

Nanox ahora está dirigiendo su atención hacia el primer lanzamiento de hardware, que está planeado para principios de 2021. La compañía espera instalar un puñado de camas en los primeros meses, pero planea alcanzar una meta de 15,000 unidades en los próximos meses. años. Una vez que las clínicas hayan juzgado el valor de la tecnología, veremos si el objetivo de Nanox es ambicioso o no.

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