Hemos escuchado mucho sobre el potencial de los vehículos autónomos en los últimos años, pero el MIT está pensando en diferentes formas de transporte autónomo. Durante los últimos cinco años, el Laboratorio de Ciencias de la Computación e Inteligencia Artificial del MIT (CSAIL) y el Senseable City Lab han estado trabajando en una flota de barcos autónomos para desplegar en Ámsterdam. El año pasado, vimos los «roboats» autónomos que podían ensamblarse en una serie de estructuras flotantes para varios usos, y hoy CSAIL presenta el «Roboat II». Lo que hace que este sea particularmente notable es que es el primero que puede transportar pasajeros.

El barco es bastante pequeño, solo dos metros de largo y puede transportar dos pasajeros a través de los canales de Amsterdam. Roboat II tiene cuatro hélices para que pueda moverse en cualquier dirección, y también incluye LiDAR, GPS y sensores de inercia para ayudarlo a navegar. Si bien un barco individual parece bastante pequeño, son modulares, como el Roboat original. Esto significa que pueden autoensamblarse en una embarcación más grande comandada por una embarcación principal «líder».

El MIT consideró el Roboat original como una opción de «cuarto de escala», siendo el Roboat II a media escala; están trabajando lentamente hasta el punto de una opción a gran escala que puede transportar de cuatro a seis pasajeros. Esa versión más grande ya está en construcción en Ámsterdam, pero no se sabe cuándo estará lista para ser probada. Mientras tanto, Roboat II parece que puede navegar de manera bastante efectiva por Ámsterdam: el MIT dice que navegó de manera autónoma por los canales de la ciudad durante tres horas recolectando datos y regresó a donde lo dejó con un margen de error de menos de siete pulgadas.

En el futuro, el equipo del MIT espera seguir mejorando los algoritmos del Roboat para que pueda hacer frente a los desafíos que un barco podría encontrar, como las perturbaciones de las corrientes y las olas. También están trabajando para que sea más capaz de identificar y «comprender» los objetos con los que se encuentra para que pueda lidiar mejor con el entorno en el que se encuentra. Todo lo que aprenda el Roboat II a media escala se aplicará naturalmente a la versión a gran escala que es trabajando ahora. Sin embargo, no se sabe cuándo podríamos ver ese Roboat más grande en las aguas.

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