La Tierra está perdiendo bosques a un ritmo alarmante. La Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación estima que 420 millones de hectáreas de bosque se han perdido para uso agrícola (principalmente ganadería, cultivo de soja y palma aceitera) desde 1990. Entre 2015 y 2020, se destruyeron unos 10 millones de hectáreas cada año. La selva amazónica, por ejemplo, perdió un área del tamaño de Yellowstone (3,769 millas cuadradas) en 2019, y las tasas de deforestación aumentaron un 30 por ciento a su punto más alto en una década. 

Es más, los incendios forestales inducidos por el cambio climático, como hemos visto recientemente en Australia y California, han sido especialmente destructivos. Incluso para comenzar a mitigar los impactos que estamos viendo de un mundo que se calienta rápidamente, el Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC) estima que alrededor de 730 mil millones de toneladas de CO2, equivalente a todo el CO2 emitido por los Estados Unidos, el Reino Unido y Alemania. y China desde la Revolución Industrial, deberán ser eliminados de la atmósfera a finales de siglo, según un informe de 2018. El problema es que todavía nadie está seguro de cómo hacerlo. 

Sin embargo, hay esperanza. Un estudio reciente en la revista Naturaleza descubrió que «restaurar el 15 por ciento de las tierras convertidas en áreas prioritarias podría evitar el 60 por ciento de las extinciones esperadas mientras se capturan 299 gigatoneladas de CO2». Eso es un tercio del aumento total de dióxido de carbono atmosférico desde el comienzo de la Revolución Industrial. 

En respuesta, los gobiernos, las ONG, las organizaciones benéficas e incluso las empresas privadas han diseñado e implementado planes de reforestación que funcionan de manera muy similar a las bandejas de «tomar un centavo, dejar un centavo» al lado de la caja registradora de su bodega. Básicamente, buscan reemplazar lo que se ha eliminado para mantener el equilibrio dentro del sistema. En 2011, por ejemplo, Alemania y la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza lanzaron el Desafío de Bonn que busca restaurar 350 millones de hectáreas (Mha) de tierra para 2030. Hasta la fecha, más de 43 naciones ubicadas en climas tropicales y subtropicales se han comprometido a restaurar 300 Mha. 

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De hecho, estos son objetivos elevados. El problema es que los esfuerzos de reforestación requieren mucha mano de obra. Necesita botas en el suelo y manos en el suelo para que estas campañas tengan éxito y, como tales, a menudo se conviertan en asuntos largos y laboriosos. Por ejemplo, la Worldview International Foundation en 2012 lanzó una campaña para plantar mil millones de manglares en la nación de Myanmar. En los siguientes siete años, los voluntarios locales lograron plantar 6 millones de plántulas a mano, un esfuerzo admirable pero simplemente demasiado lento para marcar la diferencia a la escala requerida. Fue entonces cuando se involucró Dendra Systems, una empresa de restauración forestal basada en drones. Con la ayuda de la aviónica y la automatización modernas, la campaña logró plantar 4 millones de plántulas de manglares adicionales solo en 2019. La compañía estima que un par de operadores que vuelen diez drones podrían plantar hasta 400.000 árboles por día.

«La especie humana ha sido muy buena en la construcción de herramientas para realizar la deforestación a escala industrial», dijo a TechQ Jeremie Leonard, ingeniero de Dendra Systems. “Y, durante mucho tiempo, el estado del arte en la restauración de ecosistemas fue la siembra manual. Así que estamos tratando de darle a la restauración un conjunto de herramientas para poder hacer eso a la mayor escala «.

Para Dendra, ese conjunto de herramientas incluye dos tipos de plataformas de drones aéreos autónomos de grado comercial modificadas, una IA visual, un algoritmo de aprendizaje automático para establecer patrones de siembra y un escupidor de semillas personalizado que dispara vainas del tamaño de una canica llenas de árboles bebés y todo. los nutrientes que necesitan para crecer. Desde la fundación de la empresa en 2014, ha completado casi 40 contratos en 11 países, en gran parte trabajando con empresas de extracción de recursos para reparar paisajes después de la finalización de la actividad minera y forestal.

El proceso de restauración cuádruple de la compañía comienza con un estudio aéreo en profundidad de la superficie que se va a recuperar, observando «el terreno, la topología, los nutrientes, la biodiversidad», dijo la fundadora Lauren Fletcher durante una charla Ted de 2017, así como la pendiente, tipo de suelo y humedad. El dron cartográfico más grande de Dendra puede transportar hasta 22 kilogramos de equipo y sus sensores pueden resolver imágenes a 2-3 cm por píxel. “La idea de ir más grande con el propósito de mapear realmente es llevar sensores más grandes que proporcionarán información más detallada”, dijo Leonard. Actualmente, Dendra emplea una combinación de drones Wingtra y DJI M600 para encuestas, así como un UAV Vulcan personalizado para la propagación de semillas, sin embargo, gran parte del equipo con el que están cargados aún no se ha comercializado.

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“Actualmente tenemos vuelos que pueden durar hasta dos horas y cubrir varios cientos de hectáreas en un día”, continuó, aunque la compañía tiene aspiraciones mucho más grandes que las que puede cubrir un solo dron en dos horas. “Queremos aumentar nuestros esfuerzos, nuestra tecnología tiene sentido a escala. No es suficiente trazar un mapa del jardín de alguien y recuperar sus begonias, es entrar, trazar un mapa y replantar una costa entera ”. 

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«Tanto en el mapeo como en el lado de la siembra, nos estamos moviendo hacia operaciones de múltiples UAV guiados por un solo piloto», explicó Leonard. «Por lo tanto, el operador humano es más necesario para tareas de coordinación de alto nivel que para pilotar directamente».

Una vez que se ha completado la encuesta, los datos recopilados se analizan en función de lo que requiere su contrato: podría ser detectar malezas invasoras o identificar posibles zonas de erosión y deslizamientos de tierra. Actualmente, un equipo de ecologistas de datos humanos es responsable de etiquetar, anotar y analizar estos datos, pero Dendra está desarrollando una IA de reconocimiento visual para acelerar ese proceso. «Podemos detectar algunas docenas de especies en este momento, manualmente», dijo Leonard. «Probablemente la mitad de eso se puede automatizar».

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Los datos de la encuesta también se introducen en un algoritmo de aprendizaje automático que los utiliza para configurar una ruta de vuelo para que el dron sembrador lo siga mientras dispersa su carga vegetal. “Todo está automatizado, hacemos [un nivel de] precisión que el piloto humano no puede proporcionar”, señaló. Un operador humano todavía está disponible, por supuesto, para proporcionar supervisión e intervenir si es necesario.

«Tenemos un sistema de alimentación aérea, se le ha llamado tractor aéreo, para que podamos entrar en esos lugares de difícil acceso», dijo Susan Graham, directora ejecutiva y cofundadora de Dendra. Bloomberg en septiembre. «Es mucho más eficiente volar sobre el suelo que caminar sobre él».

El dron sembrador flota a unos 2 metros del suelo y, siguiendo la ruta de vuelo predeterminada, bombea su capacidad de 150 vainas de semillas a una velocidad de aproximadamente una por segundo sobre y dentro del suelo, según las condiciones y el tipo del suelo. del árbol que se está plantando. En Australia, por ejemplo, la empresa emplea una mezcla de especies de árboles, pastos y arbustos y simplemente las esparce sobre la superficie donde germinarán de forma natural. En Myanmar, por otro lado, las semillas de manglares deben dispararse con más fuerza para incrustarlas la cantidad necesaria de centímetros en un suelo suave y húmedo.

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El objetivo no es crear un monocultivo masivo de un solo tipo de planta, señala Leonard, por lo que los drones de semillas están diseñados para difundir simultáneamente una variedad de diferentes tipos de plantas. “Si ves si comienzas a dedicarte al monocultivo, se vuelve agrícola”, dijo Leonard. «No es la restauración del sistema».

Leonard espera que la empresa pueda aprovechar su impulso actual y «realmente hacer mella en el cambio climático». 

«Creo que el próximo gran paso para nosotros será el mundo del carbono», concluyó. “Actualmente estamos poniendo recursos en desarrollar herramientas que nos permitan cuantificar adecuadamente el secuestro de carbono, porque todavía es un tema bastante teórico en este momento. Entonces también podemos desarrollar la tecnología para replantar ecosistemas, que serán extremadamente buenos para capturar carbono «.