Desde 2007, los astrónomos conocen un tipo de fenómeno interestelar llamado ráfagas de radio rápidas, o FRB, para abreviar. Son emisiones brillantes de ondas de radio que pueden generar más de 100 millones de veces la potencia del sol en el lapso de unos pocos milisegundos. Hasta hace poco, solo se habían observado en galaxias fuera de la nuestra. Pero el pasado mes de abril, los astrónomos tuvieron la primera oportunidad de presenciar los FSB en la Vía Láctea (vía Noticias del MIT). 

Cuando los astrónomos detectaron por primera vez los FRB hace más de una década, los físicos plantearon la hipótesis de que podrían ser producidos por una clase especial de estrellas de neutrones llamadas magnetares que emiten un campo magnético particularmente poderoso. Las estrellas de neutrones, si necesita un repaso, son los restos de una estrella que se ha convertido en supernova y ha visto su núcleo colapsar sobre sí misma. Resulta que esas sospechas probablemente sean correctas. Hacia fines de abril, los astrónomos registraron una serie de FRB que sospechan se originaron en SGR 1935 + 2154, una magnetar ubicada a unos 30.000 años luz de la Tierra. El radiotelescopio que mejor vislumbró el fenómeno, el Experimento Canadiense de Mapeo de la Intensidad del Hidrógeno (CHIME), lo hizo al borde de su rango, lo que generó cierta incertidumbre sobre la identidad de la fuente. 

Ahora que los científicos tienen una buena idea de dónde provienen los FRB, la pregunta es cómo generan el fenómeno. Una hipótesis es que los electrones cercanos pueden estar interactuando con el campo magnético de la magnetar en masa de una manera similar a cómo creamos ondas de radio aquí en la Tierra, pero se necesita más observación antes de que podamos estar seguros. 

«Ha estado haciendo cosas interesantes, y estamos tratando de reconstruir todo lo que significa», dijo Kiyoshi Masui, uno de los físicos del MIT en el equipo que analizó los FRB. Noticias del MIT. «Tenemos los ojos abiertos para otros magnetares, pero lo importante ahora es estudiar esta fuente y realmente profundizar para ver qué nos dice sobre cómo se fabrican los FRB».

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