En menos de 50 días, una compañía dará a conocer lo que espera sea el avión para poner en marcha una nueva generación de vuelos supersónicos. El 7 de octubre, Boom Supersonic planea mostrar el XB-1, su nave de prueba de un solo asiento, con vuelos planeados para el próximo año. Son los primeros días, pero lo que suceda en Colorado en los próximos 18 meses podría tener consecuencias duraderas en la forma en que volamos.

Hemos estado aquí antes. En la década de 1960, los gobiernos británico y francés se unieron para construir un transatlántico supersónico. El Concorde comenzó a volar en 1969 y entró en servicio comercial en 1976, con su último vuelo en 2003. Solo ha habido otro transporte supersónico civil (SST), el Tupolev TU-144 de fabricación rusa, pero apenas cuenta. La mayoría de los estudiantes de historia de la aviación saben que el avión realizó menos de cien vuelos de pasajeros antes de jubilarse.

La vida de Concorde se desarrolló en la segunda mitad del siglo XX en un microcosmos. Creado en una era optimista por ingenieros que resolvieron los desafíos del avión a mano. Esta maravilla mecánica, rápida y confiable, voló a Mach 2.04 y, junto con el alunizaje, marcó el punto más alto del logro tecnológico de la humanidad. Para cuando entró en servicio, gran parte de ese optimismo había dado paso al cinismo.

En las décadas de ala derecha que siguieron a su nacimiento, simplemente decidimos retroceder desde el futuro. El Concorde no se abandonó porque lo mejoramos, sino porque era más barato hacer algo peor. ¿Por qué dejar que un puñado de personas cruce el Atlántico en un par de horas cuando los jets jumbo (que se desarrollaron al mismo tiempo) pueden hacer lo mismo a un costo mucho menor?

Dos décadas después, y una nueva generación de emprendedores, cansados ​​de esperar otra época optimista, están intentando construirla ellos mismos. Ahí es donde entran Boom Supersonic, con sede en Colorado, y su fundador, Blake Scholl. Scholl se describe a sí mismo como un objetivista (un seguidor de las enseñanzas de Ayn Rand) y anteriormente trabajó para Groupon y Amazon. Admite libremente que, más allá de su licencia de piloto privado, no tiene experiencia aeroespacial.

Durante nuestra charla, Scholl hizo referencia a SpaceX varias veces, y está claro que la compañía privada de vuelos espaciales de Elon Musk es el modelo que Boom se esfuerza por emular. «Sabes, cuando SpaceX comenzó, era una broma que una startup pudiera construir un cohete», dijo, «y no muchos años después, están aterrizando cohetes verticalmente sobre plataformas». La ambición de Scholl es hacer por los viajes supersónicos lo que SpaceX hizo y está haciendo por la industria espacial. 

1 / En los días previos a la fundación de @boomaero me preocupaba «¿qué * yo *, un tipo prod / eng de Internet, traigo a la mesa?»

– Blake Scholl (@bscholl) 31 de julio de 2020

Una de las cosas en las que apuestan Scholl y Boom son los avances en el diseño asistido por computadora y la ciencia de los materiales. El XB-1 de un solo asiento y 71 pies de largo está diseñado para probar si estos avances harán que la construcción de un avión supersónico sea mucho más eficiente y barato de lo que era en los años 60. XB-1 utilizará una variedad de compuestos de fibra de carbono moldeados para su cuerpo que deberían resistir mejor el calor y las tensiones causadas por el vuelo supersónico. La compañía dice que el avión debería poder soportar temperaturas superiores a 300 Fahrenheit (148C). 

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Crédito de la imagen: Boom

El Concorde no tenía una computadora a bordo y tenía una nariz móvil; Tal era el ángulo de ataque al aterrizar que el morro del Concorde tuvo que bajar para que los pilotos pudieran ver dónde estaba el suelo. El XB-1 lo abandona en favor de cámaras en la nariz y el tren de aterrizaje, con suerte reduciendo la complejidad. Y el diseño del avión se ha refinado (en un simulador virtual) para garantizar una alta relación de finura, una forma elegante de decir que el avión tiene una forma estrecha y puntiaguda para reducir la resistencia a altas velocidades. 

El XB-1 será pilotado por el comandante Bill «Doc» Shoemaker, un aviador naval estadounidense de 21 años que dirigió misiones de combate en un F-18 en varias ocasiones. También se ha desempeñado como instructor de pruebas de vuelo en la escuela de pilotos de pruebas de la Marina de los EE. UU. Y anteriormente trabajó para Zee.Aero, una de las empresas emergentes de automóviles voladores autofinanciadas (cofundador de Google) Larry Page. 

Si XB-1 tiene éxito, entonces Boom se moverá para comenzar a construir su avión supersónico de tamaño completo, Overture. Overture es una embarcación diseñada para acomodar a menos de cien personas en niveles de comodidad de «clase ejecutiva». Y por los precios de «clase ejecutiva», podrán volar de, digamos, Tokio a Seattle en cuatro horas y treinta minutos. 

Un problema de que haya un ejemplo singular de la tecnología en la historia es que todas las discusiones conducen inevitablemente a Concorde. Uno de los mayores fallos de ese avión fueron las emisiones: era conocido por consumir gas y emitir partículas altamente tóxicas. Boom ya ha prometido que su programa de pruebas será totalmente «carbono neutral» y que sus aviones establecerán el listón para los aviones energéticamente eficientes.

«Una de las principales razones por las que el Concorde no era asequible era que consumía demasiado combustible», dijo Scholl. «Avanzamos 50 años y ninguna de esas cosas tiene que ser verdad». XB-1 y Overture están diseñados para usar combustibles alternativos, en lugar de las mezclas de queroseno que se encuentran actualmente en algunos revestimientos. Scholl dijo que también, la compañía está trabajando con otras empresas para desarrollar combustible de calidad aérea a través de la captura directa de aire.

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La captura directa de aire es un sistema que extrae dióxido de carbono del aire y lo recombina para crear hidrocarburos. Empresas como Carbon Engineering están trabajando en sistemas para producir combustible en masa de esta manera para crear (si entrecierra los ojos) «combustible neutro en carbono». Por supuesto, eso aún requiere la quema (y liberación) de carbono de regreso a la atmósfera, pero la esperanza es que, si se extrae más CO2 del que se usa, será más virtuoso que los combustibles fósiles existentes.

Boom también promete que sus aviones utilizarán menos combustible mediante una combinación de materiales eficientes y mejores motores. Scholl dijo que los aviones están propulsados ​​por un «sistema de turbofan silencioso y eficiente [.] con una arquitectura de motor similar a la que vería en cualquier avión grande de Airbus o Boeing de fuselaje ancho hoy en día, simplemente adaptado para vuelos supersónicos». Y recientemente, Boom anunció que se asociaría con Rolls Royce para construir un motor para Overture. 

Concorde fue asesinado por la economía: era demasiado caro de ejecutar y lejos demasiado caro de mantener, especialmente a medida que envejecía. British Airways tuvo que comprar su contingente al gobierno del Reino Unido a tarifas muy bajas para mantenerlos en funcionamiento. Scholl dice que Overture será costoso, pero que la falta de un legado de Boom es tanto un beneficio como una carga. «No tenemos que pensar en el 737 Max, no tenemos que pensar en cómo mantener las fábricas en funcionamiento para nuestros aviones de última generación», dijo, afirmando que Boom tiene el «lujo de concentrarse».

Scholl espera que Overture cueste solo $ 6 mil millones para desarrollar; en comparación, un 2011 Seattle Times informe afirmó que el 787 Dreamliner de Boeing costó $ 32 mil millones para diseñar. Pero Scholl planea vender 2.000 aviones Overture por «$ 200 millones cada uno», lo que, según él, es una «oportunidad de mercado de $ 200 [mil millones] a $ 400 mil millones». Esos objetivos representan un plan ambicioso para absorber de manera efectiva la mayoría de los viajes de negocios globales. Si tiene éxito, tal movimiento haría obsoleta la clase empresarial tradicional de largo recorrido.

Excepto, por supuesto, que lanzar un avión supersónico para unir al mundo y permitir una nueva generación de viajes de negocios no es ideal en 2020. Por supuesto, estamos luchando para hacer frente a una pandemia que ha desalentado drásticamente los viajes aéreos por cualquier motivo. pero razones esenciales. Como escribí en junio, COVID-19 verá una reducción drástica de personas que vuelan, lo suficiente como para acabar con algunos de los aviones más grandes de la industria de las aerolíneas. (Dicho esto, la economía del vuelo significa que un avión más pequeño con menos pasajeros, volando a su capacidad cada vez, probablemente seguirá siendo rentable. Lo que sugiere que la capacidad sub-100 y la alta velocidad de Overture pueden ser el vehículo ideal para viajes pospandémicos).

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«Todavía estamos a unos años de volar con Overture y llevar a nuestros primeros pasajeros», dijo Scholl, «y para cuando eso suceda, COVID será una pesadilla lejana». Scholl dice que Boom está «diseñando Overture para que sea el primer avión pospandémico». Tanto porque pasará menos tiempo en el aire, como también para modelar el flujo de aire de la cabina que Boom planea hacer. Scholl dice que espera que la cabaña de Overture sea «más segura que un restaurante típico».

Y Scholl no está demasiado preocupado por una depresión en los viajes de negocios, y dice que las videoconferencias no pueden reemplazar la «conexión humana». Citó estadísticas que afirman que los viajes aéreos privados, aunque todavía están por debajo de los niveles de 2019, siguen subiendo en los vuelos comerciales. Scholl espera que, en la próxima década más o menos, cuando las crisis de salud mundial y las crisis económicas hayan quedado atrás, la demanda de vuelos volverá a tener demanda justo en el momento en que Overture esté lista para satisfacerla. 

Todavía es temprano, por supuesto, y ahora mismo el primer paso en el camino hacia una segunda era supersónica se encuentra a medio terminar en un almacén de Denver. Pero así es como comienzan todos estos viajes, con un optimismo desenfrenado (ya veces infundado). A medida que la industria de la aviación comercial entra en uno de sus períodos más oscuros en una generación, quizás una dosis de optimismo sea exactamente lo que se necesita.