La NASA ha aprobado oficialmente la cápsula SpaceX Crew Dragon y el cohete Falcon 9 para vuelos regulares de astronautas hacia y desde la Estación Espacial Internacional. La agencia ha firmado el Plan de Certificación de Clasificación Humana para el sistema de transporte de tripulaciones de SpaceX, lo que la convierte en la primera nave espacial que la NASA certifica para misiones tripuladas desde el transbordador espacial hace casi 40 años.

El administrador de la NASA, Jim Bridenstine, dijo:

«Este hito de certificación es un logro increíble de la NASA y SpaceX que destaca el progreso que podemos hacer trabajando junto con la industria comercial».

SpaceX tuvo que demostrar que su sistema funciona realizando numerosas pruebas en tierra y completando vuelos de demostración durante los últimos años. La compañía dirigida por Elon Musk llevó con éxito a los astronautas Bob Behnken y Doug Hurley a la ISS en mayo para el vuelo Demo-2. Un par de meses después, Crew Dragon aterrizó en el Océano Atlántico con los mismos astronautas a bordo, lo que cerró la misión histórica, fue el primer vuelo tripulado que se lanzó desde suelo estadounidense desde la última misión del transbordador espacial en 2011.

Además del vuelo Demo-2, SpaceX tuvo que completar una gran cantidad de otras pruebas, incluidas algunas para asegurarse de que el sistema de paracaídas de Crew Dragon funciona. La compañía también tuvo que poner a prueba los motores de aborto de la cápsula y poner en marcha el sistema de escape para asegurarse de que puedan proporcionar a los astronautas un escape del cohete en caso de una emergencia durante el ascenso.

Ahora que el sistema Crew Dragon y Falcon 9 ha sido certificado, la NASA y SpaceX pueden comenzar a enfocarse en vuelos futuros que llevarán a más astronautas a la órbita. Kathy Lueders, administradora asociada de la Dirección de Misiones de Operaciones y Exploración Humana de la NASA, dijo:

“La certificación nos lleva de la fase de diseño y prueba a la fase de rotación de la tripulación de nuestro trabajo, pero no dejaremos de asegurarnos de que cada vuelo, incluida la misión Space Crew-1 de la NASA, se aborde con el mismo rigor que hemos puesto para hacer esto el mejor sistema que puede ser para nuestros astronautas «.

El primer vuelo operativo de Crew Dragon trasladará a los astronautas de la NASA Michael Hopkins, Victor Glover y Shannon Walker, así como al astronauta de JAXA Soichi Noguchi, a la ISS para una misión de seis meses. La NASA y SpaceX originalmente tenían como objetivo un lanzamiento de Halloween, pero su nueva fecha de lanzamiento prevista es el 14 de noviembre desde el Complejo de lanzamiento 39A en el Centro Espacial Kennedy de la NASA.

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