Los astrónomos han sido conscientes de la presencia de hielo de agua en la superficie de la Luna, pero solo se había descubierto en cráteres de impacto profundos y perpetuamente sombreados en sus polos. Que el agua pudiera estar expuesta a una intensa radiación solar en la atmósfera prácticamente inexistente de Luna y no hervir en el espacio parecía poco probable, por lo menos. Sin embargo, una misión reciente del Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja (SOFIA) de la NASA ha confirmado precisamente eso, anunció la agencia espacial el lunes.

“Hoy anunciamos el importante descubrimiento de SOFIA, de que el hidrógeno previamente detectado en la superficie iluminada por el sol se encuentra en moléculas de agua”, dijo Paul Hertz, director de la División de Astrofísica en la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, durante una conferencia de prensa. «Este descubrimiento plantea nuevas preguntas sobre cómo se crea el agua en la superficie de la luna y cómo puede persistir en las duras condiciones de luz solar sin aire de la superficie lunar».

SOFIA es un observatorio aerotransportado que utiliza un Boeing 747SP modificado para volar un telescopio de 100 pulgadas (2,5 metros) a 45.000 pies en la atmósfera, donde realiza estudios en la banda infrarroja lejana del espectro electromagnético. Estudios anteriores habían detectado la presencia de hidrógeno en la superficie lunar a través de la hidratación, sin embargo, debido a que esas técnicas espectrográficas utilizaban infrarrojos en la longitud de onda de 3 micrones, los investigadores no pudieron determinar si era hidrógeno presente en H2O (también conocido como agua) o hidrógeno presente. en OH (hidroxilo), un primo químico cercano. El estudio de longitud de onda de 6 micrones de SOFIA confirmó la presencia de agua dentro del cráter Clavius ​​al «identificar la huella química única de la molécula de agua», dijo Hertz. Es más, se encontró en concentraciones que van de 100 a 412 partes por millón, aproximadamente 12 onzas de líquido en un metro cuadrado de suelo lunar o aproximadamente 100 veces más seco que el Sahara.

«Sin una atmósfera espesa, el agua en la superficie lunar iluminada por el sol debería perderse en el espacio», dijo en un comunicado Casey Honniball, autor principal y becario postdoctoral en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. “Sin embargo, de alguna manera lo estamos viendo. Algo está generando el agua y algo debe estar atrapándolo allí «.

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Los investigadores de la NASA ya tienen algunas ideas sobre cómo se podría producir esa agua. Podría estar llegando a bordo de los micrometeoritos que llueven rutinariamente sobre la superficie lunar y están siendo protegidos del ambiente hostil dentro de cuentas de vidrio del tamaño de la punta de un lápiz formadas durante el impacto. O bien, podría crearse en la propia superficie lunar, donde el hidrógeno que llega con el viento solar reacciona con minerales que contienen oxígeno en el regolito de la Luna para crear hidroxilo que luego es bombardeado con radiación solar para convertirlo en agua.

«Comprender la fuente del agua y su retención ayuda a reconstruir la historia más amplia y el papel que juega el agua en nuestro sistema solar y en otros cuerpos de elementos como los asteroides», continuó Honniball. «Puede tener implicaciones para la exploración humana».

“El agua es extremadamente crítica para la exploración del espacio profundo”, señaló Jacob Bleacher, científico jefe de exploración de la Dirección de Misiones de Operaciones y Exploración Humana. “Es un recurso de valor directo para nuestros astronautas”. El agua se puede convertir en oxígeno respirable, combustible consumible o simplemente en un líquido potable. Sin embargo, el agua es pesada, lo que hace que lanzarla desde nuestro pozo de gravedad a bordo de una nave espacial sea una empresa costosa y que requiere mucha energía.

“Siempre que no necesitemos empacar agua para nuestro viaje”, continuó Bleacher, “tenemos la oportunidad de llevar otros artículos útiles con nosotros. Por ejemplo, cargas útiles para hacer más ciencia. Así que puedes imaginar, poder usar fácilmente el agua que ya está en la luna, sería de gran ayuda para nosotros ”.

La NASA también debe determinar qué tan fácil es acceder realmente a estas fuentes de agua. Ya sea que los miembros de la tripulación de Artemis puedan simplemente procesar la capa superior del suelo lunar para extraer agua líquida o tengan que extraer agua helada de cráteres congelados, agujeros literales donde el sol no brilla, marcará una gran diferencia en la planificación y ejecución del futuro lunar. misiones.

«Era, de hecho, la primera vez que SOFIA miraba la Luna, y ni siquiera estábamos completamente seguros de si obtendríamos datos confiables, pero las preguntas sobre el agua de la Luna nos obligaron a intentarlo», Naseem Rangwala, científico del proyecto SOFIA en el Centro de Investigación Ames de la NASA, dijo en un comunicado. «Es increíble que este descubrimiento surgiera de lo que era esencialmente una prueba, y ahora que sabemos que podemos hacer esto, estamos planeando más vuelos para hacer más observaciones».

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