¿Qué pasaría si pudieras tener ropa de gimnasia que pudiera abrir automáticamente las rejillas de ventilación cada vez que sudas y cerrarlas cuando te hayas secado? Es posible que pueda tener en sus manos un equipo que haga precisamente eso en el futuro, y podría usar un material desarrollado por investigadores de Harvard.

El equipo, de la Escuela de Ingeniería y Ciencias Aplicadas John A. Paulson (SEAS), creó un material imprimible en 3D que se puede «preprogramar con memoria de forma reversible». El material similar a la lana puede recordar formas antiguas y transformarse nuevamente en esas, o transformarse en diferentes formas cuando se aplica cierto estímulo.

Está elaborado con queratina extraída de lana reciclada. La queratina es una proteína fibrosa que se encuentra en el cabello, que, por supuesto, tiene la costumbre de volver a su forma natural.

Los investigadores dieron forma a una sola cadena de queratina en una estructura similar a un resorte. Trenzaron dos de esos juntos y usaron muchas de esas «bobinas enrolladas» para ensamblar fibras grandes. Cuando se aplica un estímulo al material o se estira, esas estructuras se desenrollan y los enlaces se realinean. El material permanece así hasta que se activa para volver a su estado original, que se programa con una solución de peróxido de hidrógeno y fosfato monosódico.

En una prueba, los investigadores programaron una hoja de queratina para que tuviera una estrella de origami como forma permanente. Mojaron la sábana en agua para hacerla maleable y la enrollaron en un tubo. Pero cuando el equipo volvió a poner ese tubo en el agua, se desenrolló y se reformó como la estrella de origami.

Los investigadores creen que el material podría ayudar a reducir el desperdicio en la industria de la moda. Sugirieron que podría usarse para ropa verdaderamente de talla única que se estira para adaptarse al usuario, o sujetadores «cuyo tamaño y forma de copa se pueden personalizar todos los días». Los consumidores también podrían ahorrar si no tuvieran que reemplazar la ropa estirada con tanta frecuencia.

«Este proceso de dos pasos de impresión 3D del material y luego establecer sus formas permanentes permite la fabricación de formas realmente complejas con características estructurales hasta el nivel de micras», Luca Cera, becario postdoctoral de SEAS y primer autor de un artículo sobre el material, dijo en un comunicado de prensa. «Esto hace que el material sea adecuado para una amplia gama de aplicaciones, desde la ingeniería textil hasta la de tejidos».

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