Tan efímero como el espacio y tan fundamental como la gravedad, el tiempo es un aspecto de este universo que no se puede sentir, solo se experimenta a través de su paso acumulativo. En su último libro, A tiempo: una historia del cronometraje occidental, El autor Ken Mondschein, rastrea los continuos intentos de la sociedad de un cronometraje cada vez más preciso, primero a través de la observación de las estrellas, seguido de diales solares, relojes mecánicos y dispositivos atómicos modernos, y cómo el mundo occidental no existiría en el estado tecnológico en que lo hace hoy sin los esfuerzos continuos para dividir nuestra noción de tiempo en intervalos cada vez más pequeños y regulares. En el fragmento a continuación, Mondschein recuerda la tragedia que le sucedió al almirante Sir Cloudesley Shovell y su armada de 21 barcos en los acantilados de Scilly. Pero de esta pérdida de vidas surgió una nueva tecnología, el cronómetro, que resultaría vital para prevenir futuras tragedias similares y ayudaría a los colonos europeos a difundirse tanto ellos mismos como sus nociones de cronometraje por los océanos del mundo.

Prensa de la Universidad Johns Hopkins

A tiempo: una historia del cronometraje occidental por Ken Mondschein (Copyright © 2020 Johns Hopkins University Press)

La puntualidad es la severa virtud de los hombres de negocios y la graciosa cortesía de los príncipes. – Edward G. Bulwer-Lytton 

La historia ama a los ganadores, pero a veces son los perdedores los más interesantes. Tomemos, por ejemplo, la tragedia que le sobrevino al almirante Sir Cloudesley Shovell una tarde de otoño de 1707 frente a las rocosas islas de Scilly, que se encuentran a 28 millas (45 kilómetros) de Cornualles en la esquina suroeste de Gran Bretaña. Shovell, comandante en jefe de la flota británica, regresaba de atacar a la armada francesa con una flotilla de 21 barcos. Aunque su misión había salido bien, los británicos se vieron acosados ​​por las tormentas en el viaje de regreso y se desviaron mucho del rumbo. La ruta estándar los habría llevado más allá de la isla de Ushant (en francés: Île d’Ouessant), el marcador tradicional del extremo sur del Canal de la Mancha; a través del Canal; y luego por el Támesis y hasta Londres. En la noche del 22 de octubre (según el calendario juliano), Shovell y sus hombres se creían seguros al oeste de Ushant. Sin embargo, debido al mal tiempo y la imposibilidad de determinar su posición exacta con las técnicas de navegación del día, en realidad estaba en curso de colisión con Scilly. Cuatro barcos: el buque insignia de Shovell Asociación, los Águila, los Romney, y el Firebrand – encalló en las rocas y se hundió rápidamente. En total, se perdieron alrededor de 1.500 marineros e infantes de marina, y solo un miembro de la tripulación del Romney y 12 del Firebrand sobrevivieron. El comandante estaba entre los muertos: los cuerpos de Shovell y sus dos hijastros fueron arrastrados a una playa a unas 7 millas (11 kilómetros) de distancia un día después.

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Esta tragedia afectó a Gran Bretaña de varias formas. Primero, Shovell recibió un entierro estatal en la Abadía de Westminster y fue tratado como un héroe nacional. En segundo lugar, como es habitual, surgieron historias y leyendas en torno al desastre. Uno sostenía que Shovell se lavó vivo, pero un nativo de Scilly en la playa lo asesinó por su anillo de esmeraldas. Esto podría tener alguna base en la realidad, ya que Shovell realmente no tenía su anillo, pero también era muy poco probable que hubiera sobrevivido mucho tiempo en el agua helada. Otra leyenda menos probable es que un marinero común de Scilly advirtió a Shovell que estaban fuera de curso y que encallarían, pero el marinero de bajo rango fue ignorado (o, peor aún, castigado). Esto es claramente imposible, ya que todas las manos Asociación se perdieron y nadie podría haber contado la historia. Pero el hecho de que la historia se considerara creíble muestra que la navegación en el mar se consideraba más un arte que una ciencia, lo que nos lleva al tercer y más duradero resultado del desastre de Scilly: en 1714, el Parlamento ofreció un premio de £ 20,000 para cualquiera que invente un medio infalible para determinar la longitud en el mar. Específicamente, ofreció £ 10,000 por un método con una precisión de un grado, £ 15,000 por 2/3 de un grado y £ 20,000 por un método con una precisión de 1/2 grado. Esta fue una suma enorme para la época, equivalente a decenas de millones de dólares en dinero de hoy, aunque las comparaciones directas son imposibles.

Esta recompensa principesca todavía era considerada una ganga por quienes la ofrecían. La navegación era el elemento vital de las naciones en el mundo moderno temprano, pero estaba plagada de peligros. Los barcos llevaban oro del Nuevo Mundo a España; seres humanos esclavizados desde África hasta el Nuevo Mundo; té y especias de Asia a Inglaterra y Holanda; y exploradores, misioneros, comerciantes, colonos, soldados y administradores para asegurar el control de sus países de origen en sus nuevos territorios. Sin embargo, a falta de un medio para determinar con precisión la posición de un barco, los viajes por mar podrían extenderse por semanas o meses, condenando a los marineros a una muerte lenta por escorbuto, hambre o sed mientras sus capitanes buscaban tierra infructuosamente. Esta ignorancia también era desventajosa desde el punto de vista militar: al necesitar mantenerse en los canales de navegación conocidos, los galeones españoles podían ser fácilmente interceptados por corsarios británicos. Finalmente, como demuestra el caso del desafortunado Cloudesley Shovell, existía el peligro siempre presente de encallar por la noche o con mal tiempo.

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Todo esto se debió a la incapacidad de los marineros para determinar su posición exacta, lo que requiere conocer la longitud. Los medios por los que este desafío técnico llegó a ser resuelto por John Harrison, un hombre autodidacta de origen oscuro, son bien conocidos: Dava Sobel explica su invención del cronómetro de manera completa y entretenida en su libro Longitude. (El término «cronómetro», que significa un reloj realmente preciso y adecuado para la navegación, fue acuñado por el académico alemán Matthias Wasmuth en 1684). Sin embargo, creo que la historia es más interesante si se cuenta desde la dirección opuesta, no como la heroica historia de un genio revolucionario y solitario que dio un vuelco a siglos de pensamiento, pero como una historia sobre expertos trabajadores que trabajan en colaboración durante largos años. Después de todo, éste es el medio más habitual por el que avanza el conocimiento científico. En este caso, los expertos pusieron su fe en un medio para determinar la longitud que no se basaba en observaciones astronómicas probadas y verdaderas y, en última instancia, tuvieron éxito en su tarea. Si bien el mito del genio solitario es una narrativa mucho más atractiva, también es engañosa. Aunque el cronómetro representa el triunfo de la simplicidad sobre la complejidad, y por lo tanto ejemplifica nuestros temas de precisión, exactitud y facilidad de uso, al final, la historia más informativa puede no ser la de Harrison, sino la de su gran oponente, Nevil Maskelyne, quien defendió el sistema astronómico de «distancia lunar» más complicado.

A pesar del hecho de que el cronómetro finalmente reemplazó al sistema de distancia lunar, Maskelyne influyó en la historia del cronometraje de una manera que podría decirse que era más importante: jugó un papel decisivo en el establecimiento de la hora media de Greenwich como el estándar con el que se compararían todos los demás tiempos. La hora local en el mar o en parte de un imperio colonial lejano no era el momento más importante para conocer; más bien, lo más importante fue la hora en un lugar arbitrario en Inglaterra, como lo indica la esfera de un reloj. Es más, esta vez no se tomó de mirar el sol o las estrellas en cualquier lugar en el que se encontrara, sino que fue un tiempo estándar imaginario, «corregido»: el tiempo absoluto de Newton hecho carne. Al comparar la hora local con esta hora imaginaria, encontró su posición en el mundo. En resumen, el tiempo newtoniano universal fue algo que los colonizadores europeos proyectaron sobre todo el mundo. El cronómetro era un dispositivo necesario para mantener este tiempo, pero podría decirse que era el concepto mental lo que era más importante. Este capítulo analizará primero la historia del problema de la longitud, seguido de la controversia sobre cómo resolverlo, antes de abordar cómo la Revolución Industrial incorporó este «newtonianismo práctico» para regular la sociedad y los efectos de largo alcance de este desarrollo en el mundo. terminado. Al igual que los barcos en el mar, el mundo del trabajo y la producción para toda la raza humana llegó a estar regulado cada vez más por indicadores del tiempo objetivos, independientes y mecánicos, divorciados de cualquier percepción humana o signo natural. Esta idea del tiempo se convirtió, aunque de manera desigual, a trompicones, en el tiempo que el mundo seguía.

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