Habiendo caído desde una altura de 35,000 pies y aterrizado de manera segura en el desierto de Nuevo México, la cápsula espacial Starliner de Boeing completó con éxito su prueba de caída de globo en paracaídas el lunes, despejando el camino para vuelos de prueba tripulados.

A diferencia de la cápsula Dragon de SpaceX, que usa paracaídas para reducir la velocidad en los aterrizajes en el agua, el Starliner emplea un sistema de múltiples etapas de paracaídas y bolsas de aire para amortiguar sus aterrizajes en tierra firme. Según Boing, el Starliner es en realidad el primer módulo de aterrizaje de fabricación estadounidense diseñado para aterrizar en tierra.

“Nuestra filosofía siempre ha sido probar el hardware del sistema en conjunto para ver cómo interactúan todos los elementos”, dijo el líder del sistema de aterrizaje Starliner, Mike McCarley, en un comunicado el lunes. «Nuestro vehículo no puede caber en un avión, por lo que la única forma en que podemos levantar un artículo de prueba lo suficientemente alto para simular una secuencia completa del sistema de aterrizaje es con un globo muy grande».

Para asegurarse de que el sistema de paracaídas sea lo suficientemente robusto para transportar astronautas desde la ISS incluso en caso de un percance, los ingenieros de Starliner arrojaron algunas arrugas en esta prueba de caída final. Primero impidieron que uno de los paracaídas de protección térmica se desplegara, luego impidieron que uno de los dos paracaídas de caída también se abriera. Independientemente de estos problemas, los tres paracaídas principales de la cápsula se desplegaron sin incidentes y guiaron suavemente al Starliner hasta el suelo.

Aunque la prueba fue un éxito, los ingenieros de Boeing ya están planificando nuevas mejoras en los paracaídas. «Al aumentar la resistencia de su material y puntos de conexión, estamos mejorando la confiabilidad del sistema con solo ajustes menores», dijo Dan Niedermaier, gerente de pruebas de vuelo de Starliner, en un comunicado. «A medida que nuestro sistema de aterrizaje continúa ejecutándose con éxito, Boeing se compromete a desarrollar la cápsula de tripulación orbital más segura posible y esta prueba complementaria nos está ayudando a lograr ese objetivo».

NASA

A continuación, el Starliner está programado para realizar su Prueba de vuelo orbital 2 a principios de 2021. Esta es una nueva versión de OFT-1, que se lanzó con éxito y regresó a la Tierra en diciembre de 2019 pero no logró llegar a la ISS. Una revisión de cuatro meses del vuelo de prueba fallido descubrió 80 problemas que deben rectificarse antes de que OFT-2 pueda despegar. Boeing planea consumir el costo de $ 410 millones de OFT-2 en lugar de cobrar a los contribuyentes por volver a intentar una prueba que falló la primera vez.

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Si el OFT-2 llega con éxito a la ISS y regresa a la Tierra de manera segura, el Starliner podrá probar el vuelo con tripulación. En caso de que también tengan éxito, Boeing debería finalmente obtener su certificación de vuelo espacial de la NASA, lo que le permitirá participar en el Programa de Tripulación Comercial, donde transportará hasta siete astronautas a la vez hasta la estación espacial.