Virgin Hyperloop ha dado un gran paso hacia la realización de su nueva forma de transporte con su primera prueba con tripulación. En las instalaciones de DevLoop de la compañía en Nevada, dos pasajeros fueron despedidos a través del tubo de 500 metros el domingo por la noche. La compañía dice que marca una nueva frontera en el desarrollo de la tecnología de tubos de vacío.

El cofundador de la compañía, Josh Giegel, y la directora de Passenger Experience, Sara Luchian, participaron en la primera carrera. La participación de Giegel, como jefe del proyecto, fue una elección obvia para mostrar cuán seguro se sentía acerca del trabajo, mientras que Lucian fue uno de los 40 empleados que se ofrecieron como voluntarios para viajar en el otro asiento de la cápsula. La compañía dice que ambos recibieron pruebas y capacitación exhaustivas para asegurarse de que estuvieran saludables y preparados para el viaje.

Sarah Lawson

En una llamada con TechQ antes de la prueba, los representantes de Virgin Hyperloop nos dijeron que había un gran enfoque en la seguridad, dado el nivel de atención que probablemente provocaría el viaje. Ambos fueron recorridos por el tubo y se les mostraron los distintos puntos de salida y procedimientos para asegurarse de que, en caso de que algo fallara, pudieran salir de la cápsula. Hyperloop dijo que la pareja estaría en contacto constante con la mesa de control de la empresa durante la prueba.

La pareja viajó en una nueva cápsula Hyperloop de segunda generación, con nombre en código XP-2, la «cápsula Pegasus». XP-2 fue diseñado para acomodar y soportar cómodamente a dos pasajeros. Ambos asientos tienen arneses robustos de cinco puntos, del tipo que encontraría en los autos de carrera, pero son la única modificación utilizada para la prueba. Eso es porque la cápsula fue diseñada para reflejar un viaje real de Hyperloop de tantas formas como sea posible, y las cosas reales se visualizan más como un viaje en metro que como un cohete. 

Thomas Yim / Virgin Hyperloop

Para mantener una experiencia cómoda de aceleración y frenado, la velocidad de la cápsula en esta prueba se limitó a 107 millas por hora. Eso es menos de la mitad de la velocidad máxima de la cápsula en el tubo, que alcanzó un máximo de 240 millas por hora durante las pruebas a fines de 2017. Esto se debe principalmente a la longitud del tubo: 500 metros no es suficiente para alcanzar el tipo de velocidades que la empresa promete alcanzar. Pero es probable que se demuestren mayores velocidades cuando se construya la segunda instalación de Hyperloop en West Virginia. 

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Como dijo un representante de la compañía a TechQ, «Este es nuestro aterrizaje en la luna». Demostrar que la cápsula es segura para el consumo humano es un gran hito en su viaje. También puede alentar a más inversores y reguladores a participar para ayudar a financiar la siguiente etapa de su evolución.