Después de 57 años de ayudar a expandir el conocimiento humano y la comprensión del cosmos, la historia del mundialmente famoso Observatorio de Arecibo de Puerto Rico está llegando a un desafortunado final. Luego de dos fallas de cable en los últimos meses, la National Science Foundation (NSF), la agencia que supervisa el telescopio, anunció el jueves que no tiene más remedio que desmantelar la estructura.     

La NSF encargó múltiples evaluaciones independientes para determinar cómo reparar Arecibo. Todos llegaron a la misma conclusión: la estructura de 900 toneladas que cuelga sobre el icónico plato del observatorio corre el riesgo de sufrir una «falla catastrófica», e intentar repararla pondría en peligro la vida tanto a los trabajadores de la construcción como al personal. Además, incluso si los trabajadores pudieran de alguna manera realizar reparaciones de manera segura, no hay garantía de que el observatorio no tenga problemas de estabilidad a largo plazo.     

«Hasta que llegaron estas evaluaciones, nuestra pregunta no era si el observatorio debería ser reparado, sino cómo. Pero al final, una preponderancia de datos mostró que simplemente no podíamos hacer esto de manera segura. Y esa es una línea que no podemos cruzar», dijo. Ralph Gaume, director de la división de Ciencias Astronómicas de la NSF. 

La agencia dice que demolerá el telescopio de 1000 pies, mientras intenta preservar la mayor cantidad posible de estructuras circundantes, incluido el centro de visitantes cercano. NSF no dijo cuánto tiempo tomará el proceso, ni cuánto costará hacerlo. Es un pequeño consuelo, pero no todo está perdido. La agencia espera continuar trabajando en las instalaciones LIDAR del observatorio, así como en las instalaciones cercanas de Culebra, que recopilan datos sobre las nubes y la lluvia. También continuará analizando y catalogando a los científicos de datos recopilados con el telescopio antes de que finalmente quede fuera de servicio. 

Decir que la pérdida de Arecibo es un gran golpe para la comunidad científica sería quedarse corto. Los investigadores de la Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre (SETI) utilizaron el telescopio para buscar señales de que la humanidad no está sola entre las estrellas. También ayudó a los científicos a realizar un seguimiento de los asteroides peligrosos, así como a estudiar eventos cósmicos distantes como púlsares y ondas gravitacionales.

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