Cuando era adolescente, el joven Jeff Bezos estaba fascinado con la exploración espacial. Hablando como el estudiante de 18 años de su escuela secundaria, Bezos le dijo al Miami Herald en 1982 que planeó “construir hoteles espaciales, parques de atracciones y colonias para 2 millones o 3 millones de personas que estarían en órbita. El objetivo era poder evacuar a los humanos. El planeta se convertiría en un parque «. 

En el año 2000, habiendo crecido, fundado Amazon y ganado un mísero patrimonio neto de $ 6 mil millones, Bezos fundó Blue Operations, LLC. Encargada de la misión de enviar a millones de personas a vivir y trabajar en el espacio, la compañía ha pasado las últimas dos décadas diseñando y construyendo cohetes silenciosamente para hacer precisamente eso. Entonces, en el vigésimo aniversario de su fundación, echemos un vistazo a los orígenes de Blue y hacia dónde se dirigirá la empresa aeroespacial privada en el futuro. 

Bezos fundó oficialmente Blue Origin el 8 de septiembre de 2000 en Kent, Washington (que ahora alberga la sede de la empresa y el centro de I + D) y se dedicó a desarrollar tanto vehículos aptos para el espacio como motores cohete para impulsarlos. Desde el principio, el secreto ha sido un principio fundamental del espíritu de Blue Origin. La existencia de la empresa ni siquiera fue descubierta por el público hasta 2003, cuando Bezos comenzó a comprar terrenos en Texas para el sitio de prueba de motores y lanzamiento suborbital privado de la empresa. 

Ese secreto continúa hasta el día de hoy. De hecho, la compañía rechazó repetidamente las solicitudes de comentarios sobre esta historia. Por supuesto, hay pocas razones para que la empresa busque la opinión pública dado que, al menos a partir de 2016, el propio Bezos proporciona todo su presupuesto operativo anual de mil millones de dólares.

Ese respaldo financiero ha dado lugar al desarrollo de varios prototipos de motores y naves espaciales. En 2005, la plataforma de prueba VTOL a reacción de Charon, de 9,500 libras, realizó su primer y único vuelo de prueba sobre Moses Lake, Washington. Diseñado para validar los sistemas de control y guía autónomos de la compañía, subió a una altura de 316 pies utilizando su cuarteto de Rolls-Royce Viper Mk. 301 motores a reacción. Ahora vive en el Museo del Vuelo.

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La compañía aprovechó ese esfuerzo el año siguiente con un vuelo de prueba del vehículo de prueba suborbital Goddard. Fue impulsado por nueve motores cohete BE-1 alimentados a presión y propulsados ​​por peróxido, el primer diseño exitoso de un cohete de Blue Origin. La nave de prueba logró alcanzar una altura de casi 300 pies en los aproximadamente 10 segundos que estuvo en el aire. Realizó dos vuelos más en 2007 antes de retirarse.

Esos primeros esfuerzos han dado sus frutos en la forma de la nave espacial New Shepard, un vehículo suborbital capaz de transportar tripulaciones y carga hasta la línea Karman, el límite definido internacionalmente de la Tierra y el espacio. En 2006 se comenzó a trabajar en el New Shepard, que lleva el nombre del famoso astronauta de la era Mercurio Alan Shepard. Sin embargo, no fue hasta el comienzo de la última década y la finalización del motor de hidrox líquido BE-3 110,000 lbf, que los vehículos entraron en el estado actual de dignidad.

Origen azul

El New Shepard utiliza un diseño de dos partes que consiste en una Crew Capsule para seis personas que se asienta sobre un cohete VTOL reutilizable de 60 pies de altura. Está construido para lanzarse verticalmente a velocidades que alcanzan Mach 3, luego separarse a una altura de aproximadamente 100 kilómetros, momento en el que la etapa del cohete se guiará de regreso a la Tierra mientras la cápsula realiza una ruta de regreso más pausada bajo el suave arrastre de tres paracaídas.     

Blue Origin ha construido tres nuevos Shepards hasta la fecha. La primera fue parcialmente destruida durante un vuelo de prueba en 2015 (la cápsula de la tripulación resultó ilesa; la etapa del cohete, no tanto). Sin embargo, la segunda iteración realizó cinco vuelos exitosos entre 2015 y 2016, mientras que la tercera ha realizado seis vuelos exitosos desde entonces. 2017, transportando múltiples cargas útiles científicas experimentales a una órbita baja. Además, el New Shepard 3 ha reutilizado el mismo motor cohete en los seis viajes. 

Los vuelos con tripulación a bordo del New Shepard 4 estaban programados originalmente para 2018, pero esos vuelos se han retrasado repetidamente durante los últimos dos años. Según los informes, la compañía todavía está considerando un posible vuelo con tripulación en algún momento de 2020, aunque dado que ya estamos en septiembre, eso no parece particularmente probable en este momento.

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De cara al futuro, Blue Origin tiene objetivos aún mayores a la vista. La compañía está preparando actualmente su última nave espacial, la New Glenn de 45 toneladas métricas para un vuelo de prueba en 2021. Viene en dos variantes: un cohete de dos etapas de 270 pies de altura y un cohete de tres etapas de 313 pies de altura. cohete. La variante más grande podrá superar la órbita terrestre baja. El New Glenn es solo un poco más corto que el venerado Saturno V que primero llevó a la gente a la luna. Al igual que su predecesor, el New Glenn aprovechará un cohete reutilizable para llegar al espacio, aunque no serán los motores BE-3 vistos en el Shepard, al menos en la primera etapa. 

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En cambio, el Glenn volará con el nuevo BE-4 de 550.000 lbf, que se basa en una mezcla de oxígeno líquido y metano para proporcionar empuje. Será lo suficientemente potente como para transportar hasta 13 toneladas de carga a la órbita en cada viaje. Los BE-3 todavía estarán a bordo, pero estarán ubicados en la segunda etapa, que tiene la tarea de entregar la carga útil en su órbita correcta una vez que pase la línea Karman. Y al igual que el Falcon 9 de SpaceX, la primera etapa de New Glenn se guiará de manera autónoma de regreso a la Tierra luego de la separación y aterrizará sin ayuda en una plataforma de aterrizaje oceánica.

Aún más impresionantes son los planes de Blue Origin de ir a la luna y potencialmente incluso más allá. En abril pasado, la NASA comenzó a repartir contratos como parte de su programa Back to the Moon (también conocido como Artemis), que tiene como objetivo depositar astronautas humanos en el Polo Sur de la Luna para 2024. Blue Origin, SpaceX y Dynetics recibieron fondos para ayudar a las empresas a desarrollarse. sus plataformas de aterrizaje lunar. Blue Origin recibió la mayor parte del dinero ($ 579 millones, en total) para construir la Blue Moon. Las tres empresas tienen hasta febrero de 2021 para construir los módulos de aterrizaje y completar una misión de maqueta antes de que la NASA comience a reducir los competidores.

«Vamos a construir un camino hacia el espacio», dijo Bezos durante un evento de prensa que dio a conocer la Luna Azul en mayo. «Y luego sucederán cosas asombrosas».

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Al igual que el Glenn, el módulo de aterrizaje Blue Moon vendrá en un par de variantes: una para carga y otra para personas. La versión de carga será lo suficientemente espaciosa para adaptarse a varias toneladas de vehículos exploradores y hábitats preconstruidos, mientras que el transportador de personas se desarrolló junto con Lockheed Martin, Northrop Grumman y Draper. Blue Origin entregó su maqueta de Blue Moon a la NASA en el Centro Espacial Johnson el mes pasado. El prototipo de 40 pies se basa en el módulo de aterrizaje original de la era Apolo y fue construido para ayudar a la NASA a validar su diseño y función en comparación con sus competidores. Específicamente, Blue Origin construyó el módulo de aterrizaje en sí (es decir, el elemento de descenso), mientras que Lockheed se encargó del elemento de ascenso que transportará a los astronautas desde la superficie lunar a la órbita, Northrop manejó el elemento de transferencia que conecta Blue Moon con el vehículo Orion sacarlos de la Tierra y Draper desarrolló el sistema de aviónica.

«Probar esta maqueta de ingeniería para la interacción de la tripulación es un paso hacia la realización de esta misión histórica», dijo Brent Sherwood, vicepresidente de Programas de Desarrollo Avanzado de Blue Origin, en un comunicado. “El aprendizaje que obtenemos de las maquetas a gran escala no se puede realizar de otra manera. Beneficiarnos de la experiencia y los comentarios de la NASA en esta etapa inicial nos permite desarrollar un sistema comercial seguro que satisfaga las necesidades de la agencia «.

Bezos cita el aumento de la demanda de energía de un mejor nivel de vida para las personas como un factor que contribuye a sus objetivos fuera del mundo. “Nos quedaremos sin energía”, dijo Bezos durante la presentación. “Esto es solo aritmética. Va a suceder. ¿Queremos estasis y racionamiento o queremos dinamismo y crecimiento? Esta es una elección sencilla. Sabemos lo que queremos. Solo tenemos que estar ocupados «.